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EL FUTURO ESTÁ EN EL VIEJO RENOVARSE O MORIR

Bill Gates está herido pero no derrotado. El presidente de Microsoft Corp. se enfrenta a una ofensiva cada vez más agresiva de los abogados del gobierno de Estados Unidos y de sus competidores. Pero el gigante de software no da señales de querer abandonar la táctica que alimenta el furor en su contra: usar unos mercados como trampolín hacia otros nuevos.

02 de mayo 1995 , 12:00 a.m.

Gates ha ampliado con esmero el poder de Microsoft, en parte al interconectar sus programas a sus sistemas operativos. A pesar de las acusaciones de prácticas desleales de sus rivales, Gates y otros altos ejecutivos de Microsoft insisten en que la relación entre programas y servicios son tanto éticos como esenciales para mejorar la utilidad de los productos.

En efecto, su sistema operativo Windows 95 incorpora funciones que su competencia vende como productos independientes, incluidos juegos y programas para acceder a Internet y aprovechar el nuevo servicio on-line de Microsoft, Microsoft Network.

Gates intenta hacer que la demanda antimonopólica que el Departamento de Justicia de EE.UU. presentó el jueves en su contra se resuelva con rapidez. La demanda alega que la adquisición de Intuit Inc. por US$2.100 millones monopolizaría el joven y floreciente mercado de software de finanzas personales, y más adelante el comercio electrónico. El Departamento de Justicia y la compañía han acordado llevar el caso directamente a juicio, en lugar de celebrar una audiencia para determinar si se debe emitir una prohibición de amparo preliminar. Ambas partes desean iniciar el juicio en junio.

Pero es probable que a Microsoft le persigan los problemas antimonopólicos durante mucho tiempo. Al igual que International Business Machines Corp. durante los años 70 y 80, la firma estadounidense se ha vuelto tan grande y poderosa que el gobierno no puede pasarla por alto. Además de suministrar el 80% de los sistemas operativos para computadoras personales _similar a un monopolio ferroviario a principios de siglo_ Microsoft se ha colocado en una posición dominante en los programas de aplicaciones, como las hojas de cálculo y los procesadores de texto.

Gates defiende su explotación de esas ventajas competitivas, que según él no hacen que su firma, con sede en Redmond, Washington, sea lo suficientemente poderosa como para dominar los mercados del futuro, como el comercio electrónico y la televisión interactiva.

En negocios se trata de brindar grandes cosas a los clientes, no de estar en la misma posición , expresó Gates en una entrevista en marzo. Tenemos cosas que nos hacen bastante singulares y fuertes .

En una entrevista celebrada el viernes, Robert J. Herbold, jefe de operaciones de Microsoft, dijo que la empresa no tiene planes de cambiar de estrategia como consecuencia de la reciente demanda del Departamento de Justicia. Reiteró la oposición de Gates a restringir el flujo de información entre las divisiones de sistemas operativos y programas de su compañía, que según algunos rivales es esencial para impedir que el departamento de programas de Microsoft disfrute de una ventaja injusta.

Incluso si Microsoft ganase el juicio, es probable que el Departamento de Justicia apele la decisión. En un caso antimonopólico anterior, el Departamento de Justicia y Microsoft llegaron a un acuerdo que fue rechazado por el juez de distrito federal Stanley Sporkin.

Ambas partes apelaron la decisión y están a la espera del fallo del tribunal de apelaciones. Por otra parte, el Departamento de Justicia parece continuar con otra investigación que podría afectar a Microsoft Network, dicen ejecutivos del sector de servicios on-line.

Una visión del mundo Steve Case, presidente de America Online Inc., sostiene que incluir en los sistemas operativos un software que permita navegar las redes informáticas arranca la decisión de abonarse a un servicio de datos de las manos de los fabricantes de computadoras y de los consumidores, con lo que Microsoft] ejerce su poder monopólico para poner en práctica su visión del mundo . Case ha amenazado con presentar una demanda antimonopólica privada sobre este tema.

A principios de año, los minoristas se quejaron ante el Departamento de Justicia sobre el plan de Microsoft de vender computadoras y software a través de su red. Hace poco, Microsoft detuvo un proyecto, con el nombre clave de Alí-Babá, que pretendía incluir sus programas más populares en el mismo disco que Windows 95. Tanto los vendedores de computadoras como los rivales de Microsoft se opusieron a esa iniciativa. Algunos observadores también sospechan que en 1993 el temor a una demanda antimonopólica fue un factor relevante en el colapso de una empresa conjunta de televisión interactiva entre Microsoft, Tele-Communications Inc. y otras empresas de comunicaciones.

Algunos altos ejecutivos de la firma temen que la publicidad negativa asuste a posibles socios. Recientemente, Microsoft dio a conocer una serie de papeles blancos que intentan explicar sus prácticas comerciales en varias áreas polémicas. Pero los documentos no llegan a ser el código de ética voluntario que han recomendado algunos ejecutivos de la industria como medida para disipar las críticas.

En la entrevista de marzo, Gates mencionó que todas las compañías intentan aprovechar sus ventajas y que no veía motivos para que Microsoft no pudiera sacar partido de las suyas. Si Juan Pérez quiere enfrentarse a Coca-Cola con un nuevo refresco, no tiene Coca-Cola] la ventaja con su poder de distribución? Varias opciones Gates dijo que los demás servicios on-line hacen negocios con los fabricantes de computadoras, con lo que incluyen el software de acceso en las máquinas nuevas. Por ejemplo, mencionó el contrato exclusivo de Prodigy, que se incluirá en las computadoras de Packard Bell Electronics Inc. Prodigy dijo que será la única opción en las máquinas Packard Bell. Ahora los usuarios] tendrán dos opciones.

Creemos que eso es fantástico . Agregó: Nada de lo que hacemos reduce la cantidad de opciones .

Ese argumento es solapado , responde Case, de America Online. Su compañía debe pagar a los fabricantes de PC para que incluyan su software; el de Microsoft vendrá con cualquier computadora que utilice Windows 95. Así que America Online no puede darse el lujo de acceder al mismo número de computadoras que Microsoft, sostiene.

Gates dijo que Microsoft no puede controlar el enorme mercado de comercio electrónico ni el precio del software que se utiliza para acceder a éste. Y cree que el mercado de software independiente para finanzas personales no durará mucho. Los bancos van a recurrir a quienes quieran , dijo. Cree que los bancos van a regalar software de finanzas personales, lo que destruiría ese mercado. También van a decidir si quieren utilizar la Internet u otras redes , agregó. Esperamos tener a suficientes bancos como socios, pero para nosotros eso es un desafío .

Los poderes de un imperio POSICIONES FUERTES *Sistemas operativos *Programas como procesadores de texto, hojas de cálculo y bases de datos *Multimedios, incluidos juegos de CD-ROM y programas de referencia *Lenguajes de computación y herramientas de desarrollo *Teclados y ratones OBJETIVOS FUTUROS *Servicios computarizados on-line *Banca y compras electrónicas *Televisión interactiva *Redes para grandes empresas y software para computadoras de bolsillo