Vida

ESA aprueba misión para investigar ondas gravitacionales

Además, la agencia dio vía libre a PLATO, un proyecto para encontrar y estudiar exoplanetas. 

Lisa Pathfinder

Lisa Pathfinder, satélite de pruebas para validar la tecnología que tendrá la misión LISA.

Foto:
23 de junio 2017 , 03:11 p.m.

La Agencia Espacial Europea (ESA) anunció que el trío de satélites LISA, para la detección de ondas gravitacionales desde el espacio, fue seleccionado como la tercera misión de clase L (proyectos en colaboración con otras agencias espaciales y con un costo superior a los 900 millones de euros) de su programa científico de la ESA. Además, comunicaron que su misión Plato, para la búsqueda de exoplanetas, pasó a la fase de desarrollo.

Ambas decisiones fueron tomadas durante la reunión del Comité para el Programa Científico de la ESA, celebrada hace pocos días y garantizan la continuación del plan Visión Cósmica durante las próximas dos décadas.

El ‘universo gravitacional’ fue identificado en 2013 como el tema de la tercera misión de gran tamaño, L3, que buscará fluctuaciones en el tejido espaciotemporal creadas por objetos celestes con una fuerte gravedad, como las parejas de agujeros negros en fusión.

Predichas hace un siglo por la Teoría general de la relatividad de Albert Einstein, las ondas gravitacionales se resistían hasta que el Observatorio de Ondas Gravitacionales por Interferometría Láser (LIGO) las detectó en septiembre de 2015. La señal había sido provocada por la fusión de dos agujeros negros hace unos 1.300 millones de años. Desde entonces, se han detectado otros dos eventos.

“La misión LISA Pathfinder ha demostrado las tecnologías clave necesarias para detectar ondas gravitacionales desde el espacio. Para ello ha empleado masas de prueba en caída libre unidas por láser y aisladas de todo tipo de fuerzas internas y externas salvo la gravedad, algo imprescindible para medir cualquier posible distorsión causada por el paso de una onda gravitacional”, señaló la ESA en un comunicado.

La distorsión afecta al tejido del espacio-tiempo a la minúscula escala de algunas millonésimas de millonésimas de metro a lo largo de una distancia de un millón de kilómetros, por lo que debe medirse con una precisión extrema, explicó la agencia.

LISA Pathfinder concluirá su misión pionera a finales de este mes y LISA, la Antena Espacial por Interferometría Láser, que también es fruto de la colaboración internacional, pasará a una fase de estudio más detallado. Tres naves, en formación triangular y separadas por 2,5 millones de kilómetros, seguirán a la Tierra en su órbita alrededor del Sol.

Tras la selección, pueden llevarse a cabo el diseño y el cálculo de costes de la misión. Después, se propone su ‘adopción’ para dar comienzo a la construcción. El lanzamiento está previsto para 2034.

En búsqueda de sistemas exoplanetarios

Durante la reunión también se adoptó en el Programa Científico la misión Tránsitos Planetarios y Oscilaciones de Estrellas (Plato), que había sido seleccionada en 2014. “Así –dijo la agencia en un comunicado- puede pasar de la fase de borrador a la de construcción. En los próximos meses se invitará a la industria a presentar ofertas para suministrar la plataforma de la misión”.

Tras su lanzamiento en 2026, Plato vigilará miles de estrellas brillantes en una amplia zona del firmamento en busca de sutiles pero regulares disminuciones en su brillo, efecto que se produce cuando un planeta se interpone entre nosotros y la estrella, bloqueando temporalmente el paso de una pequeña parte de su luz.

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