Ciencia

¡Hasta siempre, sonda Cassini!

Una de las misiones más reveladoras de la Nasa llega a su fin. Con ella aprendimos sobre Saturno.

Sonda Cassini

Cassini se dispone a adentrarse en la órbita del planeta Saturno y sus anillos interiores como parte final de su misión espacial.

Foto:

NASA / EFE

17 de abril 2017 , 01:41 a.m.

Sin lugar a dudas, una de las sondas de exploración del sistema solar más recordadas será Cassini. Muchos crecimos viendo la evolución de este proyecto, desde su concepción, al final de la década de los 80, pasando por su arribo, en 2004, al majestuoso Saturno y su sistema de anillos y lunas, y la seguiremos hasta su baja, el 15 de septiembre de este año.

El anuncio de la Nasa sobre el inicio de las maniobras de acercamiento de dicha sonda al planeta Saturno el 22 de abril con el objetivo de sumergirla en las caóticas capas superiores de la atmósfera de este gigante gaseoso es algo que con nostalgia se veía venir. Sin embargo, el legado que deja Cassini, no solo a las actuales y futuras generaciones de científicos e ingenieros, sino a toda la humanidad, quedará para siempre grabada en los libros de historia. A continuación, algunas de las más relevantes observaciones hechas por Cassini.

1. Criovolcanismo en Encélado

Meses antes de entrar en órbita alrededor de Saturno en 2004, Cassini observó que el campo magnético de este se deflectaba en cercanías al polo sur de Encélado, una pequeña luna cuyo diámetro es de aproximadamente 500 km, casi la misma distancia que hay en línea recta desde Bogotá a Pasto. Poco menos de un año después de este descubrimiento, los científicos de la misión anunciaron la evidencia de reservorios de agua líquida que emitían finas partículas de hielo al espacio exterior.

Posteriores análisis llevaron a los científicos a concluir que, debido al jalonamiento gravitacional de Saturno sobre Encélado (fuerzas de marea), los reservorios de agua bajo la superficie de esta pequeña luna estarían sometidos a grandes esfuerzos, lo que, eventualmente, produciría la eyección a altas velocidades de chorros de agua líquida, que al interactuar con el gélido espacio exterior, se congelaban y daban lugar a las emblemáticas plumas en un proceso que hoy conocemos como criovolcanismo.

2. Lagos de metano en Titán

Cassini no viajaba sola. Desde su lanzamiento iba acompañada de otra sonda diseñada para posarse en la superficie de la luna Titán. La sonda Huygens, bautizada así en honor al astrónomo holandés quien descubrió Titán y estudió los anillos de Saturno, se posó en la superficie de esta luna el 14 de enero del 2005. Durante su travesía por la densa atmósfera de la luna más grande de Saturno, la sonda tomó valiosos datos de la composición de la atmósfera y velocidad de los vientos.

Una vez en la superficie de Titán, Huygens transmitió durante 72 minutos varias imágenes de la nunca antes explorada superficie de esta luna. En los años siguientes, Cassini la sobrevoló varias veces y encontró que en ella se dan varios procesos geológicos similares a los de la Tierra, además de lluvias de metano que excavan canales en los cuerpos de roca, creando ríos y grandes cuerpos de este material en estado líquido.

3. Lunas pastoras y sistema de anillos

Cada 15 años, Saturno y sus anillos están orientados de tal forma que la luz solar ilumina muy poco los anillos tanto del lado sur como del norte, resaltando así su borde. Gracias a esta afortunada coincidencia, Cassini pudo medir con gran precisión el espesor de los anillos principales y la altura de las nunca antes vistas estructuras verticales que se generan en los anillos B, producto de la acción de fuerzas de marea conjunta entre Saturno y sus lunas pastoras, pequeños cuerpos rocosos de diversas formas que se encuentran entre los anillos.

La misión encontró que una de estas lunas, Pan, posee una forma irregular que se asemeja más a la de una empanada que a la de una esfera. Se recomienda al lector buscar fotografías de este satélite en internet.

DAVID TOVAR*
Especial para EL TIEMPO
* M. Sc. en Geología Planetaria, codirector del Grupo de Ciencias Planetarias y Astrobiología GCPA

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