Ciencia

La Nasa quiere llevar empresas a la Estación Espacial Internacional

Por lo pronto, la iniciativa busca 'determinar el interés de mercados privados' en llegar a la EEI.

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La Estación Espacial Internacional es un centro de investigación en la órbita terrestre y ha estado habitada desde el año 2000.

Foto:

Archivo EL TIEMPO

06 de septiembre 2016 , 08:05 p.m.

Tras 15 años como laboratorio de investigaciones, el único hábitat humano fuera de la Tierra podría estar a punto de convertirse en un centro de negocios.

La Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (Nasa) está recibiendo ideas de la industria privada para utilizar el laboratorio orbital de la Estación Espacial Internacional (EEI) con fines comerciales, dando así otro paso hacia el objetivo de Estados Unidos de crear un mercado a partir del espacio.

“Las compañías comerciales siguen acercándose a la Nasa para utilizar la EEI en formas que nunca imaginamos”, dijo la agencia en un blog que acompañó su solicitud de información de las empresas interesadas en incursionar en este nuevo negocio. La solicitud está diseñada para “determinar el interés de mercados privados que quieran darles un uso único a las capacidades de la EEI, y que hasta ahora han tenido disponibilidad limitada”.

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Dentro de las aplicaciones, la Nasa también está abierta a recibir ideas de modelos de operaciones, estructuras de contratos y otros planes para negocios sostenibles en futuras empresas comerciales a más de 250 millas de altura, según Tabatha Thompson, portavoz de la Nasa.

La agencia espacial hizo énfasis en que, por el momento, solo está escuchando ideas, pues no cuenta con un presupuesto para ayudar a promover estos proyectos o planes de hacerlos abiertos para el público.

Frank Culberston Jr., astronauta retirado y presidente de Orbital ATK Inc., tiene un contrato de suministros con la estación. Según él, que pasó cuatro meses a bordo de la EEI en 2001, en este momento la estación es mucho más asequible para propósitos de investigación y desarrollo que para las compañías comerciales. “Como astronauta que vivió en la ISS, estoy particularmente interesado en la investigación humana más allá de la órbita terrestre baja y en el uso de la estación espacial como sitio de pruebas para demostraciones de tecnología que, eventualmente, apoyen la creciente ambición de la Nasa por explorar el espacio profundo”.

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Mucho que investigar

Un campo de investigación en el espacio profundo de la Nasa sería cómo minimizar los devastadores efectos del espacio en el cuerpo humano, desde la degradación muscular y visual hasta la exposición a la radiación y, de esta manera, hacer de las misiones más largas algo factible.

Algunas de las compañías interesadas en esta información son las dedicadas al turismo espacial, como Blue Origin LLC Y Virgin Galactic Ltd, que ven en las estrellas el destino final para las vacaciones. Su objetivo es, con el tiempo, contemplar la posibilidad de hacer viajes más largos que las pequeñas excursiones a la órbita baja que existen en la actualidad.

“Blue Origin (presidida por Jeff Bezos, fundador de Amazon) vislumbra una época en la que millones de personas vivan fuera de la Tierra”, le dijo recientemente Rob Meyerson, su presidente, a Space.com. “Pensamos que si queremos llegar allá, se necesita presionar los límites de cómo conducimos la ciencia verdaderamente útil, de intentar las cosas en microgravedad”.

Una forma análoga de este ejercicio es la iniciativa CubeSat, con la cual la Nasa les permite a los colegios y a organizaciones sin ánimo de lucro hacer investigaciones en el espacio. Estos nanosatélites, de alrededor de cuatro pulgadas cuadradas, ofrecen una plataforma para desarrollar y lanzar experimentos mientras se le da a la Nasa acceso a la investigación.

Hasta la fecha, la agencia ha escogido a 119 misiones CubeSat, de las cuales 46 ya fueron lanzadas y 29 están agendadas para serlo dentro de los siguientes 12 meses. La Nasa abrió la última fase de inscripciones a comienzos del mes pasado.

BLOOMBERG

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