Ciencia

La energía que va expandiendo al universo

En 1998 se encontró que además de crecer, lo hace de forma acelerada.

Universo

La expansión del universo es una de las evidencias que apoyan la Teoría del Big Bang sobre su origen.

Foto:

Nasa / Archivo REUTERS

18 de julio 2017 , 07:47 p.m.

Con gran sorpresa se descubría hace un siglo que las galaxias a nuestro alrededor se están alejando, como si nuestra hospedera cósmica, la Vía Láctea, fuera el centro del universo. Aunque es tentador pensarlo, el mismo efecto tendría lugar si viviéramos en cualquier otra galaxia y viéramos cómo las otras galaxias se alejan de nosotros. Se suele poner el apetitoso ejemplo de un pastel con uvas pasas que al meterlo al horno crece, y cada uva pasa se aleja de las demás.

Lo que concluyó el astrónomo Edwin Hubble en 1929 es que el universo se expande como el pastel: a partir de sus observaciones de galaxias, de las cuales midió la velocidad a la que se alejan, encontró que mientras más lejana está una galaxia, con mayor velocidad se aleja.

La expansión del universo es una de las evidencias que apoyan la Teoría del Big Bang sobre su origen, porque, si devolvemos la película, las galaxias tuvieron que estar más cerca unas de otras, hasta que toda la materia en algún momento tuvo un origen común.

Posteriormente, la cosmología se tambaleó con un nuevo e inesperado descubrimiento. En 1998 se encontró que además de expandirse, el universo lo hace de forma acelerada, en contra de lo que se esperaba: que la expansión llegaría a detenerse en un eventual colapso del universo, como cuando lanzamos una pelota hacia arriba, hasta que alcanza una altura máxima y luego cae nuevamente al suelo por el efecto de la gravedad.

En el universo parece que existiera una especie de gravedad negativa que lo hiciera inflarse cada vez con más ímpetu. Tal descubrimiento significó el premio Nobel de Física del 2011 y abrió uno de los interrogantes más grandes en la actualidad: ¿qué hace que el universo se expanda cada vez más deprisa? La llaman energía oscura y, aunque aún no se sabe qué es, representa alrededor del 70 por ciento del contenido del universo (otro 25 por ciento es debido a la materia oscura y el 5 por ciento restante, a la materia ordinaria).

Para averiguar el destino del universo, tendremos que encontrar la explicación a esta misteriosa energía. Si continúa con su efecto, podría ‘desgarrar’ el universo, al desintegrar hasta los átomos (lo que se suele denominar big rip). Por otra parte, si se desvanece o se invierte su efecto, el destino del universo podría ser un gran colapso (big crunch) en donde todo volverá a estar concentrado en un punto.

SANTIAGO VARGAS
Ph. D. en Astrofísica Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional

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