Ciencia

Imitando a la naturaleza en la vida cotidiana / Historias del cosmos

El ingeniero Georges de Mestral inventó el velcro, que fue esencial para la conquista del espacio.

Cosmos

Cuando se trata de buscar inspiración, la naturaleza es nuestra gran aliada.

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Caltech / EFE

12 de diciembre 2017 , 09:18 p.m.

Cuando se trata de buscar inspiración, la naturaleza es nuestra gran aliada, pues en ella encontramos una inagotable fuente para desarrollar conceptos e ideas que se materializan en adelantos que poco a poco transforman nuestra forma de vida.

Los diseños inspirados en ella hoy se enmarcan dentro de lo que se conoce como biomímesis. La clave está en ser curiosos y observadores, las mismas cualidades que le permitieron al ingeniero suizo Georges de Mestral, a mediados del siglo pasado, inventar un ‘cierre mágico’ que fue esencial para la conquista del espacio.

En sus frecuentes paseos al campo acompañado de su perro, Georges notó cómo tenía dificultad para quitarse algunas flores de plantas que se quedaban pegadas firmemente a su ropa, e incluso sobre su fiel amigo. Tras superar la molestia inicial decidió indagar para saber cuál era la razón para que las flores de cardos alpinos se agarraran como sanguijuelas sobre distintas superficies.

Una mirada al microscopio le reveló una intrincada estructura con multitud de minúsculos garfios que se enganchaban en el tejido de su ropa y el pelo de su perro. Entonces se le ocurrió una idea revolucionaria, y después de casi una década completó la elaboración de dos tiras, una plagada de pequeños ganchos y otra con un tejido como el de la ropa. Al juntarse, ambas partes quedaban adheridas con firmeza, pero se podían separar sin mucho esfuerzo.

En 1955 patentó su invento, al cual denominó velcro –de las palabras francesas velours (terciopelo) y crochet (gancho)– con el cual se convirtió en multimillonario, y desplazó considerablemente el uso de botones, cremalleras y cordones en la industria de la moda. Menos de una década después ya se fabricaban anualmente decenas de millones de metros de velcro que eran distribuidos a lo largo y ancho del planeta, e incluso en el espacio exterior.

El papel del velcro en los inicios de la carrera espacial fue determinante. Debido al ambiente de ingravidez, la Nasa estaba justamente buscando un sistema de agarre para diversos elementos en sus misiones espaciales cuando al saber del reciente invento decidió adoptarlo.

Los astronautas lo usan en sus botas como mecanismo para mantenerse agarrados a la superficie y para sostener multitud de objetos y herramientas dentro de las naves, pero también en gran cantidad de cierres, como los que se usaron en las bolsas para guardar muestras lunares durante la llegada del ser humano a nuestro satélite natural. Curiosamente, el velcro también se encuentra dentro del casco de los astronautas, que lo usan para rascarse la nariz.

SANTIAGO VARGAS
Ph. D. en Astrofísica. Observatorio U. Nal.
Twitter: @astrosvd

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